Questo racconto, primo di una nuova serie dedicata ad architetti e designer, è la storia costruita attraverso ricordi di incontri, corrispondenza fatta di cartoline, lettere ed e-mail, notizie tratte da internet, libri e riviste, un’intervista a distanza: una storia poetica perché la poesia avvolge i loro progetti e la loro vita personale, perché la poesia guida l’amore tra Cathi e Steven. Cathi e Steven House due persone, viaggiatori, architetti, fotografi: house + house, due cognomi uguali, uno studio di architettura, una …casa a San Francisco negli USA e una casa a San Miguel di Allende in Messico, il mondo in cui viaggiano che racchiude tutta la loro vita.

Il nostro primo incontro risale a trent’anni fa, al porto di Santorini in attesa di una nave per lasciare l’isola greca, sotto la pioggia e col Meltemi che soffiava, poi insieme a Milos e Sifnos. Da allora siamo rimasti in contatto e ci siamo rivisti in Svizzera, in Italia e in Messico.

Dalla Virginia alla California dove nel 1982 nasce House + House Architects, uno studio che inizia a creare un’architettura molto intima e personale, producendo progetti che riflettono la loro passione per edifici “site specific” che trovano la giusta coreografia in California, Messico e Caraibi. Il loro stile racchiude in sé modernismo e artigianalità, avanguardia e tradizione: Cathi e Steven House creano grazie a colori che illuminati dalla luce naturale fanno si che i loro edifici diventino sculture che si integrano nel paesaggio eliminando qualunque confine, producendo ambienti in cui il passaggio è importante quanto l’arrivo. Impegnati nella sostenibilità e nella bioedilizia e il loro lavoro si concentra su principi di progettazione duraturi che incorporano luce naturale e ventilazione, riscaldamento solare passivo, sistemi di acque grigie / piovane, materiali riciclati e lo sviluppo di microclimi con forti connessioni tra spazi interni ed esterni. House + House ha ricevuto più di 50 premi di design e il loro lavoro è stato descritto in numerose pubblicazioni nazionali e internazionali. I lunghi viaggi in Europa, Asia, Africa e America Latina hanno trasformato Cathi e Steven in architetti con una visione poetica dell’uso della luce e dell’ombra, del movimento e della pausa, del luogo e dell’abbraccio. Cathi e Steven hanno tenuto numerose conferenze negli Stati Uniti e in Messico ed entrambi hanno fatto parte del Dean’s Advisory Board per il College of Architecture and Urban Studies del Virginia Tech. Hanno istituito CASA, The Center for Architecture, Sustainability + Art, un programma di studio di architettura all’estero con sede a San Miguel de Allende, in Messico, recentemente designato come patrimonio mondiale dell’UNESCO. 

Da oltre 35 anni House + House Architects crea un’architettura intima e personale. Attraverso un’attenta analisi, Steven e Cathi House modellano ogni progetto in un ambiente unico, magico e armonioso. Profondamente sensibile agli elementi di forma, colore, luce naturale e movimento, House + House crea uno spirito tangibile all’interno di ogni casa, modellato sul processo dell’abitare. 

 House + House ha prodotto diversi lavori che riflettono la loro passione per edifici site specific e ben coreografati in California, Florida, Hawaii, Messico e Caraibi. Nel 1989 la rivista “Architecture” presentava House + House nel loro Discovery Issue sui talenti emergenti. Da allora, hanno ricevuto oltre 50 premi di design e il loro lavoro è stato presentato in numerose pubblicazioni nazionali e internazionali, tra cui due monografie, “House + House Architects: Choreographing Space” (1999) e “Houses in the Sun: light movement embrace” (2008). Steven e Cathi hanno tenuto numerose conferenze negli Stati Uniti e in Messico, ed entrambi hanno fatto parte del Dean’s Advisory Board e dell’Advisory Council for the School of Architecture + Design presso Virginia Tech. Hanno fondato CASA, The Center for Architecture, Sustainability + Art, un programma di studio all’estero con sede a San Miguel de Allende, in Messico. 

Per oltre 40 anni hanno viaggiato molto in Europa, Asia, Africa e America Latina documentando l’architettura locale. Il loro splendido libro, “Mediterranean Villages: An Architectural Journey”, (2004), celebra le loro indagini sui villaggi in tutto il Mediterraneo – le città collinari dell’Italia centrale, le isole dell’Egeo della Grecia, la costa dalmata e la regione andalusa del sud della Spagna. Il loro libro pubblicato più di recente, “Villaggi dell’Africa occidentale: un viaggio intimo attraverso il tempo” (2018), documenta le persone, la terra, i villaggi, i tessuti e l’architettura indigena in sette paesi dell’Africa occidentale.  

A quale progetto state lavorando adesso? E dove?
Abbiamo progettato una nuova casa a San Miguel de Allende, in Messico, che è attualmente in costruzione per i nostri amici di lunga data che si trasferiranno lì per la prossima fase della loro vita. Si tratta di un edificio complesso in più parti separate e collegate tra loro da giardini e terrazze. La casa scende a cascata lungo una collina molto ripida rivolta a ovest con una vista favolosa sul centro storico di San Miguel, sulle montagne lontane e sul tramonto. Si entra in casa in un giardino e ci si trova di fronte alla sala da pranzo che si sviluppa come un tempio circondato da acqua e giardini. La sala da pranzo non ha pareti, solo 12 colonne con ampie aperture in vetro tra di loro e viste in tutte le direzioni su spazi intimi e panorami lontani. La cucina e la sala colazione si aprono su giardini e terrazze con un passaggio coperto alla terrazza da pranzo, soggiorno e piscina. Le scale conducono alla suite padronale privata e all’ufficio al piano superiore, con ulteriori scale fino a una terrazza sul tetto, tutte con vista libera. Altre scale conducono a una terrazza sopra lo studio per gli ospiti e alla camera da letto sottostante. Gli alberi di mesquite saranno integrati con piante autoctone, passeggiate tortuose, piscine e una piccola fontana che scorre e si snoda attraverso i giardini.

Tra tutti i lavori che avete realizzato qual è il progetto che amate di più?
Di tutte le case e gli altri edifici che abbiamo progettato, la nostra casa personale in Messico è la nostra preferita. Abbiamo acquistato un vecchio rudere nel centro storico di San Miguel de Allende e abbiamo deciso che, sebbene non ci fosse nulla delle rovine che potessimo effettivamente utilizzare, la nostra casa rende omaggio a tutto ciò che c’era e alla storia della sua evoluzione nel corso di 200 anni. Non dovevamo discutere di nulla con i clienti e quindi eravamo liberi di rendere questa casa un intimo abbraccio solo per noi, senza materiali costosi o spazi inutili. È un edificio semplice che avvolge un cortile centrale e risponde perfettamente al sole, alla luna, alle brezze, ai rumori del quartiere, e dopo 30 anni continua ad abbracciarci.

C’è un grande progetto che non avete realizzato e che sognate di fare in futuro?
Siamo fortunati che la maggior parte dei nostri progetti sia giunta a buon fine. Tuttavia, abbiamo un numero di belle case che non sono state costruite a causa dei cambiamenti nella vita dei nostri clienti. Spesso pensiamo che potrebbe essere un progetto meraviglioso trovare un grande pezzo di terra e costruire queste case lì come esempio di diversi stili e scale di case che lavorano pacificamente insieme per creare una comunità armoniosa unica.

I vostri progetti sono pieni di colori, ma entrambi siete sempre vestiti di nero: ci spiegate questo contrasto?
Molti anni fa ci vestivamo in modo più colorato, audace, con forme e colori forti. Ma un giorno in cui dovevamo presentare colori e materiali a un cliente, ci siamo resi conto che i nostri vestiti erano in contrasto con la presentazione. Quella mattina siamo rapidamente tornati a casa per cambiarci i vestiti e più tardi quel giorno ci siamo seduti ad analizzare la situazione. Vedendo quanto meravigliosamente il nostro tavolo da conferenza nero è diventato uno sfondo per la nostra presentazione di disegni e materiali colorati, abbiamo deciso di cambiare i nostri vestiti in vestiti neri in modo da non contrastare o competere con le nostre presentazioni. Ci siamo presto resi conto di quanto fosse semplice – qualunque cosa indossiamo funziona con qualunque cosa facciamo – posso scegliere gioielli per accompagnare un incontro, rimuoverli per una lunga passeggiata pomeridiana e cambiarli per l’opera più tardi, senza cambiare i nostri vestiti. In questo modo siamo sempre vestiti abbastanza bene senza doverci pensare troppo. La vita è più semplice e più audace allo stesso tempo.

Nel vostro lavoro ci sono viaggi, fotografie, disegni e insegnamento: che dire della musica? C¹è un’ispirazione nella musica? E in che tipo di musica?
Vediamo la musica in ogni luogo in cui viaggiamo e in ogni design che creiamo. Ci sono movimenti e pause, momenti calmi e audaci in ogni casa che progettiamo. Molti dei nostri progetti sono in realtà progettati per la musica e quando lo facciamo discutiamo prima della natura della musica che sembra adatta alla natura della casa che stiamo cercando di creare. Amiamo la musica latina e flamenco – Estas Tonne, Willy & Lobo, Paco de Lucia, Ottmar Liebert e altri. Ci piace anche disegnare su Kitaro, Pacabel e soft rock degli anni ’80 e ’90. Troviamo il jazz e il blues troppo dirompenti per un design pacifico, cercando sempre di impostare le nostre menti nello stato che riteniamo migliore per creare qualsiasi cosa stiamo progettando.

Se lasciaste San Francisco, dove vorreste andare a vivere per sempre?
Amiamo San Francisco e viviamo qui dal 1977 sul versante nord di Telegraph Hill, abbastanza in alto per godere di panorami spettacolari. Ci piace aprire gli occhi alla luce del mattino che brilla dalle finestre di Sausalito dall’altra parte della baia, il rosso brillante del Golden Gate Bridge e le enormi navi che scivolano nelle vicinanze. Amiamo anche la nostra casa in Messico e anche se non abbiamo mai vissuto lì per più di pochi mesi alla volta, sogniamo di trascorrere più tempo lì. E poi ci sono i nostri viaggi, che sono una parte importante della nostra vita: immaginiamo che quando il nostro carico di lavoro rallenterà, la vita perfetta sarebbe divisa tra San Francisco, San Miguel de Allende e da qualche altra parte ogni anno. Certo, la Grecia è uno dei posti più importanti in cui abbiamo mai vissuto e potremmo immaginare di rimanerci per un paio d’anni, ma poi c’è anche l’India dove potremmo anche immaginare di vivere per un po¹. Il mondo è un posto glorioso ed è difficile decidere, quindi continuiamo a viaggiare per un paio di mesi all’anno, viaggiando sempre lentamente, quindi ci sentiamo profondamente connessi a dove siamo e grati per la possibilità di sperimentare ogni luogo.

Qual è la vostra sensazione personale e professionale riguardo all’acqua?
Quando avevamo solo 22 anni e vivevamo per la prima volta sull’isola di Santorini in Grecia in una casa-grotta di 800 anni appesa su una scogliera di 300 metri che si affacciava sull’Egeo, pensavamo che non saremmo mai stati felici da nessun’altra parte. È stato durante quel periodo che abbiamo analizzato il nostro paese e abbiamo deciso che potevamo vivere solo a San Francisco negli Stati Uniti. Le viste sull’acqua ci fanno sentire collegati a tutto il mondo. Nel nostro lavoro l’acqua vive come piscine, terme e fontane, sia per il loro uso particolare che per i bei suoni. Abbiamo una proprietà in Messico dove sogniamo di provare a creare una scultura che sia una poesia in cui potresti vivere, con muri d’acqua, tetti di stelle, giardini di ricordi e movimento che è una danza. Un giorno speriamo di progettare davvero questo edificio, solo per vedere se è possibile.

Quali sono gli elementi specifici che amate della Grecia?
La Grecia è stata la nostra prima introduzione alle tradizioni edilizie indigene. A quel tempo non insegnavano architettura indigena alla scuola di architettura e quindi fu una meravigliosa sorpresa. Quando siamo andati a Santorini la prima volta siamo andati per due settimane e ci siamo rimasti per sei mesi. Quell’esperienza ha aperto i nostri occhi e le nostre anime su quanto possa essere incredibilmente bella e funzionale l’architettura indigena e ha impostato le nostre vite su un percorso di esplorazione che non avremmo mai potuto immaginare. Abbiamo esplorato antichi templi rupestri e piccoli villaggi in tutta l’India, villaggi di fango in tutta l’Africa e villaggi in tutto il Mediterraneo … attraverso più di 60 paesi – trovando la nostra ispirazione che guida il nostro lavoro ancora oggi. Siamo architetti californiani contemporanei, ma guardiamo a questi luoghi per capire quanto possa essere ricca e reattiva la vita quando l’architettura è in armonia con il suo sito e con la natura dei nostri clienti. La Grecia è stata il nostro primo insegnante e torniamo regolarmente per ripristinare la nostra filosofia e comprensione di ciò che stiamo facendo con le nostre vite.

Attraverso questa breve intervista, leggendo il profilo che ho tracciato e guardando le immagini dei loro lavori, dei loro schizzi e foto, dei loro volti si attraversa l’oceano e si giunge da loro immergendosi in un fantastico mondo che va assai oltre all’architettura e design.

ENGLISH VERSION

This story, the first of a new series dedicated to architects and designers, is the story built through memories of encounters, correspondence made up of postcards, letters and e-mails, news from the internet, books and magazines, a remote interview: a poetic story because poetry envelops their projects and their personal life, because poetry guides the love between Cathi and Steven. Cathi and Steven House, two people, travelers, architects, photographers: house + house, two identical surnames, an architecture studio, a home in San Francisco in the USA and a home in San Miguel de di Allende in Mexico, two worlds they travel between to create their body of work.
Our first meeting dates back to thirty years ago, at the port of Santorini waiting for a ship to leave the Greek island, in the rain and with Meltemi blowing, then together to Milos and Sifnos. We have been in touch ever since and met again in Switzerland, Italy and Mexico.
Moving Virginia to California where House + House Architects was established in 1982, their studio creates very intimate and personal architecture, producing projects that reflect their passion for “site specific” buildings that find the right choreography in California, Mexico and Caribbean. Their style embodies modernism and craftsmanship, avant-garde and tradition: Cathi and Steven House use colors that, illuminated by natural light, make their buildings become sculptures that integrate into the landscape eliminating any boundaries, producing environments in which the passage it is as important as the arrival. Committed to sustainability and green building, their work focuses on lasting design principles that incorporate natural light and ventilation, passive solar heating, gray / rainwater systems, recycled materials and the development of microclimates with strong connections between indoor and outdoor spaces. Long journeys throughout Europe, Asia, Africa and Latin America have transformed Cathi and Steven into architects with a poetic vision of the use of light and shadow, of movement and pause, of place and embrace. 
For over 35 years, House + House Architects has been creating intimate and personal architecture. Through careful analysis, Steven and Cathi House shape each project in a unique, magical and harmonious environment. Deeply sensitive to the elements of shape, color, natural light and movement, House + House creates a tangible spirit within each home, modeled on the process of living. 
The work of House + House reflects their passion for site specific, well-choreographed buildings throughout California, Florida, Hawaii, Mexico and the Caribbean. In 1989, Architecture magazine featured House + House in their Discovery Issue on emerging talent. Since then, they have received over 50 design awards and their work has been featured in numerous national and international publications, including two monographs, “House + House Architects: Choreographing Space” (1999) and “Houses in the Sun: light movement embrace “(2008). Steven and Cathi have given numerous conferences in the United States and Mexico, and both have served on the Dean’s Advisory Board and the Advisory Council for the School of Architecture + Design at Virginia Tech.  They founded CASA, The Center for Architecture, Sustainability + Art, a study abroad architecture studio program based in San Miguel de Allende, Mexico
For over 40 years they have traveled extensively in Europe, Asia, Africa and Latin America documenting indigenous architecture. Their splendid book, “Mediterranean Villages: An Architectural Journey”, (2004), celebrates their investigations of villages throughout the Mediterranean – the hill towns of central Italy, the Aegean islands of Greece, the Dalmatian coast and the Andalusian region of southern Spain. Their most recently published book, West African Villages: An Intimate Journey Through Time (2018), documents indigenous people, land, villages, textiles and architecture in seven West African countries.

What project are you working on now? And where?
We designed a new home in San Miguel de Allende, Mexico which is currently under construction for long time friends of ours who will move there for the next phase of their lives.  It is a complex building in several separate parts linked together by gardens and terraces.  The home cascades down a very steep hillside facing west with fabulous views over the historic center of San Miguel and the distant mountains and sunset beyond.  One enters the home into a garden and are faced with the dining room which sits like a temple surrounded by water and gardens.  The dining room has no walls, only 12 columns with wide glass openings between them and views in all directions to both intimate spaces and distant vistas.  The kitchen and breakfast room open onto gardens and terraces with a covered passage to the dining, living and pool terrace.  Stairs arc up to the private master suite and office above, with further stairs to a roof terrace, all with unobstructed views.  Other stairs lead down to a terrace over the guest studio and bedroom below.  Mesquite trees will be supplemented with indigenous plants, winding walks, pools and a small water feature that cascades and winds through the gardens.

Among all the works you have done, which project do you love the most?
Of all the homes and other buildings we have designed, our personal home in Mexico is our favorite.  We bought an old ruin in the historic center of San Miguel de Allende and decided that, though there was nothing of the ruin that we could actually use, our home pays homage to everything that was there and the history of its evolution over 200 years.  We did not have to discuss anything with clients and so were free to make this home an intimate embrace just for us, without expensive materials or unnecessary spaces.  It is a simple building that wraps around a central courtyard and responds perfectly to the sun, the moon, the breezes, the sounds of the neighborhood, and after 30 years it continues to embraces us.

Is there a great project that you have not carried out and that you dream of doing in the future?
We are fortunate that most of our designs have come to fruition.  We do, however, have a number of beautiful homes that were not built because of changes in our clients’ lives.  We often think it could be a wonderful project to find a large piece of land and build these homes there as an example of different styles and scales of homes working peacefully together to create a unique harmonious community.

Your projects are full of colors, but both of you are always dressed in black: can you explain this contrast to us?
Many years ago we dressed more colorfully, boldly, with strong shapes and colors.  But one day where we were to present colors and materials to a client, we realized that our clothes clashed with the presentation.  On that morning we quickly returned home to change our clothes and later that day we sat down to analyze the situation.  Seeing how beautifully our black conference table became a background for our presentation of colored drawings and materials, we decided to change our clothes to black so that we would never contrast or compete with our presentations.  We soon realized how simple that made our lives – whatever we wear works with whatever we do – I can choose jewelry to accompany a meeting, remove it for a long afternoon walk and change it for the opera later, without changing our clothes.  In this way we are always well enough dressed without having to think too much about it.  Life is simpler and bolder at the same time.

In your work there are travels, photographs, drawings and teaching: what about music? Is there an inspiration in music? And in what kind of music?
We see music in every place we travel and every design we create.  There are movements and pauses, calm and bold moments in every home we design.  Many of our projects are actually designed to music and when we do this we discuss first the nature of music that seems right for the nature of the home we are trying to create.  I love Latin and Flamenco music – Estas Tonne, Willy & Lobo, Paco de Lucia, Ottmar Liebert and others.  We also love to design to Kitaro, Pacabel and soft rock from the 1980s & 90s.  We find Jazz and Blues too disruptive to peaceful design, always trying to set our minds to the state we think best to create whatever we are designing.

If you left San Francisco, where would you like to live forever?
We love San Francisco and have lived here since 1977 on the north slope of Telegraph Hill high enough for spectacular views.  We enjoy opening our eyes to the morning light glinting off the windows of Sausalito across the Bay, the glowing red of the Golden Gate Bridge and huge ships gliding by.  We also love our home in Mexico and although we have never lived there for more than a few months at a time, we dream of spending more time there.  And then there is our travel, which is a big part of our lives – we imagine that when our work load slows down that the perfect life would be divided between San Francisco, San Miguel de Allende and somewhere else each year.  Of course, Greece is one of the most important places we have ever lived and we could imagine staying there for a couple of years – but then there is also India where we could also imagine living for awhile.  The world is a glorious place and it’s difficult to decide, so we continue to travel for a couple of months each year, always traveling slowly so we feel deeply connected to where we are and grateful for the chance to experience each place.

What is your personal and professional feeling about water?
When we were only 22 years old and lived on the Island of Santorini in Greece for the first time in an 800-year-old cave house hanging on a 1,000 foot cliff overlooking the Aegean, we thought we could never be happy anywhere else.  It was during that time that we analyzed our own country and decided that we could only live in San Francisco in the US.  The views to the water make us feel connected to all the world.  In our work water comes in as pools, spas, and fountains, both for their particular use and for the beautiful sounds.  We have a piece of property in Mexico where I dream of trying to create a sculpture that is a poem that you could live in, with walls of water, roofs of stars, gardens of memories and movement that is a dance.  One day I hope to actually design this building, just to see if I can.

What are the specific elements you love about Greece?
Greece was our first introduction to indigenous building traditions.  At that time they did not teach about indigenous architecture in architecture school and so it was a wondrous surprise.  When we went to Santorini that first time we went for two weeks and ended up staying for six months.  That experience opened our eyes and our souls to how incredibly beautiful and functional indigenous architecture can be and set our lives on a path of exploration we could never have imagined.  We have explored ancient cave temples and tiny villages throughout India, mud villages across Africa and villages all around the Mediterranean… through more than 60 countries – finding our inspiration in them that guides our work to this day.  We are contemporary California architects, but we look to these places to understand how rich and responsive life can be when architecture is in harmony with its site and with the nature of our clients.  Greece was our first teacher and we go back regularly to reset our philosophy and understanding of what we are doing with our lives.