Questo racconto, primo di una nuova serie dedicata ad architetti e designer, è la storia costruita attraverso ricordi di incontri, corrispondenza fatta di cartoline, lettere ed e-mail, notizie tratte da internet, libri e riviste, un’intervista a distanza: una storia poetica perché la poesia avvolge i loro progetti e la loro vita personale, perché la poesia guida l’amore tra Cathi e Steven. Cathi e Steven House due persone, viaggiatori, architetti, fotografi: house + house, due cognomi uguali, uno studio di architettura, una …casa a San Francisco negli USA e una casa a San Miguel di Allende in Messico, il mondo in cui viaggiano che racchiude tutta la loro vita.

Il nostro primo incontro risale a trent’anni fa, al porto di Santorini in attesa di una nave per lasciare l’isola greca, sotto la pioggia e col Meltemi che soffiava, poi insieme a Milos e Sifnos. Da allora siamo rimasti in contatto e ci siamo rivisti in Svizzera, in Italia e in Messico.

Dalla Virginia alla California dove nel 1982 nasce House + House Architects, uno studio che inizia a creare un’architettura molto intima e personale, producendo progetti che riflettono la loro passione per edifici “site specific” che trovano la giusta coreografia in California, Messico e Caraibi. Il loro stile racchiude in sé modernismo e artigianalità, avanguardia e tradizione: Cathi e Steven House creano grazie a colori che illuminati dalla luce naturale fanno si che i loro edifici diventino sculture che si integrano nel paesaggio eliminando qualunque confine, producendo ambienti in cui il passaggio è importante quanto l’arrivo. Impegnati nella sostenibilità e nella bioedilizia e il loro lavoro si concentra su principi di progettazione duraturi che incorporano luce naturale e ventilazione, riscaldamento solare passivo, sistemi di acque grigie / piovane, materiali riciclati e lo sviluppo di microclimi con forti connessioni tra spazi interni ed esterni. House + House ha ricevuto più di 50 premi di design e il loro lavoro è stato descritto in numerose pubblicazioni nazionali e internazionali. I lunghi viaggi in Europa, Asia, Africa e America Latina hanno trasformato Cathi e Steven in architetti con una visione poetica dell’uso della luce e dell’ombra, del movimento e della pausa, del luogo e dell’abbraccio. Cathi e Steven hanno tenuto numerose conferenze negli Stati Uniti e in Messico ed entrambi hanno fatto parte del Dean’s Advisory Board per il College of Architecture and Urban Studies del Virginia Tech. Hanno istituito CASA, The Center for Architecture, Sustainability + Art, un programma di studio di architettura all’estero con sede a San Miguel de Allende, in Messico, recentemente designato come patrimonio mondiale dell’UNESCO. 

Da oltre 35 anni House + House Architects crea un’architettura intima e personale. Attraverso un’attenta analisi, Steven e Cathi House modellano ogni progetto in un ambiente unico, magico e armonioso. Profondamente sensibile agli elementi di forma, colore, luce naturale e movimento, House + House crea uno spirito tangibile all’interno di ogni casa, modellato sul processo dell’abitare. 

 House + House ha prodotto diversi lavori che riflettono la loro passione per edifici site specific e ben coreografati in California, Florida, Hawaii, Messico e Caraibi. Nel 1989 la rivista “Architecture” presentava House + House nel loro Discovery Issue sui talenti emergenti. Da allora, hanno ricevuto oltre 50 premi di design e il loro lavoro è stato presentato in numerose pubblicazioni nazionali e internazionali, tra cui due monografie, “House + House Architects: Choreographing Space” (1999) e “Houses in the Sun: light movement embrace” (2008). Steven e Cathi hanno tenuto numerose conferenze negli Stati Uniti e in Messico, ed entrambi hanno fatto parte del Dean’s Advisory Board e dell’Advisory Council for the School of Architecture + Design presso Virginia Tech. Hanno fondato CASA, The Center for Architecture, Sustainability + Art, un programma di studio all’estero con sede a San Miguel de Allende, in Messico. 

Per oltre 40 anni hanno viaggiato molto in Europa, Asia, Africa e America Latina documentando l’architettura locale. Il loro splendido libro, “Mediterranean Villages: An Architectural Journey”, (2004), celebra le loro indagini sui villaggi in tutto il Mediterraneo – le città collinari dell’Italia centrale, le isole dell’Egeo della Grecia, la costa dalmata e la regione andalusa del sud della Spagna. Il loro libro pubblicato più di recente, “Villaggi dell’Africa occidentale: un viaggio intimo attraverso il tempo” (2018), documenta le persone, la terra, i villaggi, i tessuti e l’architettura indigena in sette paesi dell’Africa occidentale.  

A quale progetto state lavorando adesso? E dove?

Abbiamo progettato una nuova casa a San Miguel de Allende, in Messico, che è attualmente in costruzione per i nostri amici di lunga data che si trasferiranno lì per la prossima fase della loro vita. Si tratta di un edificio complesso in più parti separate e collegate tra loro da giardini e terrazze. La casa scende a cascata lungo una collina molto ripida rivolta a ovest con una vista favolosa sul centro storico di San Miguel, sulle montagne lontane e sul tramonto. Si entra in casa in un giardino e ci si trova di fronte alla sala da pranzo che si sviluppa come un tempio circondato da acqua e giardini. La sala da pranzo non ha pareti, solo 12 colonne con ampie aperture in vetro tra di loro e viste in tutte le direzioni su spazi intimi e panorami lontani. La cucina e la sala colazione si aprono su giardini e terrazze con un passaggio coperto alla terrazza da pranzo, soggiorno e piscina. Le scale conducono alla suite padronale privata e all’ufficio al piano superiore, con ulteriori scale fino a una terrazza sul tetto, tutte con vista libera. Altre scale conducono a una terrazza sopra lo studio per gli ospiti e alla camera da letto sottostante. Gli alberi di mesquite saranno integrati con piante autoctone, passeggiate tortuose, piscine e una piccola fontana che scorre e si snoda attraverso i giardini.

Tra tutti i lavori che avete realizzato qual è il progetto che amate di più?

Di tutte le case e gli altri edifici che abbiamo progettato, la nostra casa personale in Messico è la nostra preferita. Abbiamo acquistato un vecchio rudere nel centro storico di San Miguel de Allende e abbiamo deciso che, sebbene non ci fosse nulla delle rovine che potessimo effettivamente utilizzare, la nostra casa rende omaggio a tutto ciò che c’era e alla storia della sua evoluzione nel corso di 200 anni. Non dovevamo discutere di nulla con i clienti e quindi eravamo liberi di rendere questa casa un intimo abbraccio solo per noi, senza materiali costosi o spazi inutili. È un edificio semplice che avvolge un cortile centrale e risponde perfettamente al sole, alla luna, alle brezze, ai rumori del quartiere, e dopo 30 anni continua ad abbracciarci.

C’è un grande progetto che non avete realizzato e che sognate di fare in futuro?

Siamo fortunati che la maggior parte dei nostri progetti sia giunta a buon fine. Tuttavia, abbiamo un numero di belle case che non sono state costruite a causa dei cambiamenti nella vita dei nostri clienti. Spesso pensiamo che potrebbe essere un progetto meraviglioso trovare un grande pezzo di terra e costruire queste case lì come esempio di diversi stili e scale di case che lavorano pacificamente insieme per creare una comunità armoniosa unica.

I vostri progetti sono pieni di colori, ma entrambi siete sempre vestiti di nero: ci spiegate questo contrasto?

Molti anni fa ci vestivamo in modo più colorato, audace, con forme e colori forti. Ma un giorno in cui dovevamo presentare colori e materiali a un cliente, ci siamo resi conto che i nostri vestiti erano in contrasto con la presentazione. Quella mattina siamo rapidamente tornati a casa per cambiarci i vestiti e più tardi quel giorno ci siamo seduti ad analizzare la situazione. Vedendo quanto meravigliosamente il nostro tavolo da conferenza nero è diventato uno sfondo per la nostra presentazione di disegni e materiali colorati, abbiamo deciso di cambiare i nostri vestiti in vestiti neri in modo da non contrastare o competere con le nostre presentazioni. Ci siamo presto resi conto di quanto fosse semplice – qualunque cosa indossiamo funziona con qualunque cosa facciamo – posso scegliere gioielli per accompagnare un incontro, rimuoverli per una lunga passeggiata pomeridiana e cambiarli per l’opera più tardi, senza cambiare i nostri vestiti. In questo modo siamo sempre vestiti abbastanza bene senza doverci pensare troppo. La vita è più semplice e più audace allo stesso tempo.

Nel vostro lavoro ci sono viaggi, fotografie, disegni e insegnamento: che dire della musica? C¹è un’ispirazione nella musica? E in che tipo di musica?

Vediamo la musica in ogni luogo in cui viaggiamo e in ogni design che creiamo. Ci sono movimenti e pause, momenti calmi e audaci in ogni casa che progettiamo. Molti dei nostri progetti sono in realtà progettati per la musica e quando lo facciamo discutiamo prima della natura della musica che sembra adatta alla natura della casa che stiamo cercando di creare. Amiamo la musica latina e flamenco – Estas Tonne, Willy & Lobo, Paco de Lucia, Ottmar Liebert e altri. Ci piace anche disegnare su Kitaro, Pacabel e soft rock degli anni ’80 e ’90. Troviamo il jazz e il blues troppo dirompenti per un design pacifico, cercando sempre di impostare le nostre menti nello stato che riteniamo migliore per creare qualsiasi cosa stiamo progettando.

Se lasciaste San Francisco, dove vorreste andare a vivere per sempre?

Amiamo San Francisco e viviamo qui dal 1977 sul versante nord di Telegraph Hill, abbastanza in alto per godere di panorami spettacolari. Ci piace aprire gli occhi alla luce del mattino che brilla dalle finestre di Sausalito dall’altra parte della baia, il rosso brillante del Golden Gate Bridge e le enormi navi che scivolano nelle vicinanze. Amiamo anche la nostra casa in Messico e anche se non abbiamo mai vissuto lì per più di pochi mesi alla volta, sogniamo di trascorrere più tempo lì. E poi ci sono i nostri viaggi, che sono una parte importante della nostra vita: immaginiamo che quando il nostro carico di lavoro rallenterà, la vita perfetta sarebbe divisa tra San Francisco, San Miguel de Allende e da qualche altra parte ogni anno. Certo, la Grecia è uno dei posti più importanti in cui abbiamo mai vissuto e potremmo immaginare di rimanerci per un paio d’anni, ma poi c’è anche l’India dove potremmo anche immaginare di vivere per un po¹. Il mondo è un posto glorioso ed è difficile decidere, quindi continuiamo a viaggiare per un paio di mesi all’anno, viaggiando sempre lentamente, quindi ci sentiamo profondamente connessi a dove siamo e grati per la possibilità di sperimentare ogni luogo.

Qual è la vostra sensazione personale e professionale riguardo all’acqua?

Quando avevamo solo 22 anni e vivevamo per la prima volta sull’isola di Santorini in Grecia in una casa-grotta di 800 anni appesa su una scogliera di 300 metri che si affacciava sull’Egeo, pensavamo che non saremmo mai stati felici da nessun’altra parte. È stato durante quel periodo che abbiamo analizzato il nostro paese e abbiamo deciso che potevamo vivere solo a San Francisco negli Stati Uniti. Le viste sull’acqua ci fanno sentire collegati a tutto il mondo. Nel nostro lavoro l’acqua vive come piscine, terme e fontane, sia per il loro uso particolare che per i bei suoni. Abbiamo una proprietà in Messico dove sogniamo di provare a creare una scultura che sia una poesia in cui potresti vivere, con muri d’acqua, tetti di stelle, giardini di ricordi e movimento che è una danza. Un giorno speriamo di progettare davvero questo edificio, solo per vedere se è possibile.

Quali sono gli elementi specifici che amate della Grecia?

La Grecia è stata la nostra prima introduzione alle tradizioni edilizie indigene. A quel tempo non insegnavano architettura indigena alla scuola di architettura e quindi fu una meravigliosa sorpresa. Quando siamo andati a Santorini la prima volta siamo andati per due settimane e ci siamo rimasti per sei mesi. Quell’esperienza ha aperto i nostri occhi e le nostre anime su quanto possa essere incredibilmente bella e funzionale l’architettura indigena e ha impostato le nostre vite su un percorso di esplorazione che non avremmo mai potuto immaginare. Abbiamo esplorato antichi templi rupestri e piccoli villaggi in tutta l’India, villaggi di fango in tutta l’Africa e villaggi in tutto il Mediterraneo … attraverso più di 60 paesi – trovando la nostra ispirazione che guida il nostro lavoro ancora oggi. Siamo architetti californiani contemporanei, ma guardiamo a questi luoghi per capire quanto possa essere ricca e reattiva la vita quando l’architettura è in armonia con il suo sito e con la natura dei nostri clienti. La Grecia è stata il nostro primo insegnante e torniamo regolarmente per ripristinare la nostra filosofia e comprensione di ciò che stiamo facendo con le nostre vite.

Attraverso questa breve intervista, leggendo il profilo che ho tracciato e guardando le immagini dei loro lavori, dei loro schizzi e foto, dei loro volti si attraversa l’oceano e si giunge da loro immergendosi in un fantastico mondo che va assai oltre all’architettura e design.

mostra di fotografie di Steven and Cathi House